På visitt hos elefantene

Fortelling fra en safari i Sri Lankas elefant-hotspot, Udawalawe nasjonalpark

Elefanter, templer og strender står øverst på denne familiens liste over hva som skal skje på ferien i Sri Lanka. Etter bare litt research hjemmefra er vi overbevist om at Udawalawe er stedet der man kan oppleve vannbøfler, krokodiller, aper, all verdens fugler og ville elefanter i deres naturlige omgivelser. Da kan vi jo ikke unngå å se noen av de fascinerende dyrene, tenker vi, og bestiller en safari gjennom hotellet vårt.

Se alle våre rundreiser i Sri Lanka

Vi møter sjåføren og rangeren vår utenfor nasjonalparken. Her er det ikke som i de store nasjonalparkene i Sør- og Øst-Afrika, der man bor inne i parken. Nei, i Sri Lanka hersker dyrene. Når velkomstskiltet er passert er hjulspor fra jeeper de eneste sporene vi kan se etter mennesker.

Vi setter oss til rette i den åpne jeepen med halvtak og begir oss inn i nasjonalparken. Fem minutters kjøretur fra hovedinngangen ser vi dagens første elefant. En ung hann står i skyggen av et tre og nipper til de halvtørre kvistene. Turen går videre gjennom nasjonalparkens gresstepper med spredte busker og trær der fuglene debatterer ivrig. Plantene bærer preg av de mange elefantene: Knekkede greiner, hele trestammer revet opp med røttene og kastet på bakken. Landjordens største dyr lar seg ikke holde tilbake av litt botanikk.

Ettermiddagssolen står høyt på himmelen og vi kjører videre til Udawalawes to store innsjøer. En flokk store vannbøfler har lagt seg til rette i det kjølige vannet og prøver å holde et så lite kroppsareal som mulig over vannflaten. Innimellom lander en av parkens mange småfugler på en bøffelrygg på jakt etter en lekker parasitt. En enkelt elefanthann står ved innsjøens bredd og kaster sand og gjørme opp på den brede ryggen sin med snabelen. Gjørma beskytter elefantens hud mot den stekende sola, forteller rangeren.
Vannbøfler i det kjølige vannet
Sjåføren vår øyner aktivitet lenger framme og starter motoren med en gang. Her står det en flokk på omkring 20 elefanter i all verdens størrelser. De bader, drikker av vannet i innsjøen og viser en rørende omsorg for flokkens to uker gamle unge, som vekker stor begeistring spesielt hos de yngste passasjerene i jeepen. Elefanter står ikke stille særlig lenge av gangen, og landskapet er heldigvis åpent nok til at vi kan følge etter dem i jeepen litt etter litt. Sjåføren holder god avstand til dyrene for ikke å forstyrre dem, selv om de ikke reagerer på kjøretøyene. Flere ganger kommer elefantene helt innpå bilen, og vi er i tvil om de overhodet legger merke til den.

Da den to timer lange safarien er slutt har vi sett opp mot 100 elefanter, nesten like mange vannbøfler og et enkelt villsvin. Og selvfølgelig fugler – skarver, storker, småfugler som prinia og munkefugl samt en enkelt ørn. Landskapet i seg selv er fascinerende å kjøre gjennom mens solen synker mot horisonten og heten avtar sakte. Udawalawe nasjonalpark får våre varmeste anbefalinger – uansett om du er elefant-fan eller ikke.

Les også vår artikkel med 7 ting du (kanskje) ikke visste om elefanter